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関節リウマチの新しい治療法 - 迷走神経刺激

おそらく、関節リウマチ(RA)と診断された後の最大の課題の 1 つは、治療の選択肢は数多くあるにもかかわらず、個々の患者に適した治療法を見つけるのが難しいことです。

薬の組み合わせと投与量は患者によって異なります。疾患修飾性抗リウマチ薬 (DMARDS) に非常によく反応する患者もいれば、ひどい副作用に苦しむ患者もいます。生物学的製剤は、疾患活動を低下させ、さらには寛解させるもう 1 つの選択肢ですが、すべての患者によく反応するわけではありません。病歴や個人的リスク要因により、特定の薬を服用できない患者もいます。重要なのは、RA の治療には多くの試行錯誤が伴うということです。適切な薬の組み合わせを見つけることができる患者もいれば、次々と薬を試しても効果的な組み合わせを見つけられない患者もいます。

迷走神経

代替の、おそらくはより良い治療法を見つけるために、科学者たちは迷走神経刺激と呼ばれるものについて研究している。

この治療法は薬に頼らないため、病気の進行を抑えるために多数の錠剤、注射、点滴を服用することに慣れている多くの RA 患者にとっては、ありがたい休息となるだろう。代わりに、この治療法では電気刺激を使って迷走神経を刺激する。迷走神経とは、脳から顔、首、そして腹部まで伸びる脳神経である。

最も長い脳神経である自律神経は、体全体の自律神経系にとって非常に重要な部分です。呼吸、心臓の鼓動、食物の消化など、私たちが気にする必要もない重要な身体機能を制御する役割を担っています。

RA とどのような関係があるのでしょうか? 迷走神経は、炎症を感知して制御する役割を担う、体の炎症反射の拠点でもあります。そのため、たとえば怪我をしたり、ウイルスや細菌に感染したりした場合、迷走神経は、それと戦うための体の免疫反応のレベルを決定するのに役立ちます。反応が適切に制御されていれば、ウイルスや細菌を殺し、体を治癒させることができます。しかし、反応が過剰になりすぎて過剰反応になる場合があり、その場合、慢性炎症に陥ります。RA では、これが関節や組織の損傷につながります。

実験的なアプローチ

現在まで、科学界は RA の原因を正確には解明していません。しかし、腫瘍壊死因子 (TNF) やインターロイキン (IL) などのサイトカインと呼ばれる炎症性物質が組織損傷に大きく関与していることは確認されています。そのため、生物学的製剤などの RA 治療薬は、これらの特定のサイトカインを標的に設計されています。しかし、これらの治療は必ずしもすべての人に効果があるわけではありません。

ここで迷走神経が役に立ちます。迷走神経はサイトカインの生成を抑えることで知られており、この新しいアプローチの理論は、迷走神経を刺激することで炎症を引き起こすサイトカインの生成を最小限に抑えることができるというものです。

Arthritis.org の説明によると:

「銀貨大のこの装置は胸部に埋め込まれ、(首まで伸びた電極を介して)電気信号を送り、本質的には免疫系に「炎症はもう十分だ!」と伝えるのです。」

有望な治療法

現在の研究は規模は小さいが有望である。

デバイスの安全性を判断する取り組みに加えて、迷走神経を刺激するために使用される MicroRegulator を使用した患者のほとんどが、RA 疾患活動スコアの大幅な改善を報告しました。サイトカインの低下も確認されました。

切開部位の痛みや腫れ、声帯麻痺を経験した患者1名など、いくつかの副作用はありましたが、幸いなことにこれらはすべて一時的なものでした。

別の研究では、耳に当てる振動装置が迷走神経を刺激し、サイトカインの生成を制限するのにどのように役立つかについても調査している。

これらの研究と並行して、研究者らはRA患者が利用可能な薬剤に反応するかどうかを最もよく判断する方法も研究している。ここでも、鍵となるのは迷走神経である可能性がある。  研究により、迷走神経の緊張が低いと炎症が強くなり、自己免疫疾患のリスクが高まることがわかっています。つまり、迷走神経の緊張が低い RA 患者は、迷走神経刺激療法の理想的な候補者である可能性があります。

デバイス 現在開発中のこの技術は、患者が生物学的製剤に反応する可能性が高いか、あるいは迷走神経刺激法などの新たな治療選択肢の方が成功する可能性が高いかを評価するためにリウマチ専門医が使用できる可能性がある。

結論は?

今後の研究で肯定的な結果が得られれば、迷走神経刺激は、DMARD や生物学的製剤が効かない RA 患者にとって実行可能な治療選択肢となる可能性があります。また、薬物療法と併用してその効果を高めるために電気神経刺激装置を使用する方法についても、追加の研究が行われています。

これは、RA に苦しむ何百万人もの患者にとって有望な新たな選択肢であり、病気の活動性と生活の質を改善し、人生を変える可能性のあるものです。

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